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ALBAHACA
BASIL
Ocimum  basilicum

La albahaca es nativa de la India y Asia, siendo cultivada allí por más de 5,000 años e introducida en Europa en el siglo dieciséis como hierba culinaria. Su nombre común proviene de “basilikon”, que en griego significa royal, probablemente aludiendo su uso en la medicina real. Ocimum significa fragante en griego. Una variedad distinta de la misma familia, el Ocimum sanctum es aún considerada sagrada por los hindúes quienes la hacen crecer en macetas cercanas a sus templos  y en los jardines delanteros de cada casa, regándola diariamente y siendo venerada por todos los miembros de la familia. De su raíz se hacen cuentas que se usan en collares y pulseras. Se dice en India que esta variedad está consagrada a Krishna y Vishnu, y que Lakshmi, esposa de  éste último, fue transformada en albahaca. En Egipto se cubre con albahaca las tumbas y para los romanos fue el símbolo del amor. Según los antiguos griegos y romanos, para que las semillas de la albahaca germinen, deben ser sembradas en medio de insultos e imprecaciones. En Salem, Massachusetts, a fines del siglo 17, si un jardín tenía sembrado albahaca, era fuerte evidencia de que quien la cultivaba era bruja. Simboliza Buenos Deseos. 

Cultivo
La albahaca es de la familia de las labiadas, perenne en climas tropicales, anual en Chile, crece aproximadamente hasta 60  cms.  Hay una gran variedad de albahacas, incluso una enana y originaria de Chile, Ocimum minimum. En el Herbarium tenemos este año siete: albahaca-canela, albahaca-limón, albahaca thai (muy especiada), albahaca global (hoja redonda, chiquitita), albahaca griega, albahaca morada y la albahaca común. La variedad más usada en nuestro país, la Ocimum basilicum (albahaca común), es una planta muy ramificada, aromática, con hojas ligeramente aserradas de 3 a 5 cms.  Las flores son pequeñas, blancas  (o moradas en algunas variedades) apareciendo en racimos terminales en pleno verano, constituyendo una de las mejores especies mielíferas.  Se  propaga por semilla que debe sembrarse una vez que se tenga total seguridad del término de las heladas.  Germina fácilmente.  Debe plantarse a pleno sol y en terreno con buen drenaje.  Una vez que la planta alcance los 10cms. de altura se deberá despuntar constantemente para que  ramifique.  De esta forma no se le permite florecer y la planta da continuos brotes tiernos que se pueden ir consumiendo conforme se despunta.  Una vez en flor, es manjar para las abejas y cuando ha formado sus semillas, se la arranca de raíz dejándola secar a la sombra para consumirla seca en el invierno.  Ya seca y antes de envasarla se sacude la mata dentro de una bolsa de papel para recoger las semillas que se sembrarán el siguiente año. Aunque es una variedad anual, puede ser parte importante  del jardín de primavera-verano, sobre todo la albahaca morada la cual tiene una espectacular floración. 

Constituyentes

Aceite esencial que contiene principalmente estragol; también eugenol, lineol y linalol; en algunos casos se observó timol, taninos y alcanfor. 

Usos
Las hojas y  semillas en infusión endulzada con miel, son un buen calmante para la tos.  La albahaca es antiespasmódica, ayudando por lo tanto en el alivio del dolor de cabeza y de estómago.  Es además diurética, antiflatulenta y emenagoga.  La reina de las hierbas en la cocina, es ingrediente esencial del famoso pesto, el pastel de choclo, los porotos y delicioso aliño para ensaladas. 

 

Marie Arana, copyright de Trilogía Herbarium, 1988.



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