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AZAHAR     
Orangenblüte (al), Fleur d´oranger (fr), Orange blossom(in)                      
Citrus x aurantium
Neroli petalae

La esencia absoluta de la naranja - el azahar - se obtiene de las flores del Citrus aurantium o naranja amarga. También conocido como neroli, cuenta la historia que en el siglo 17, Anne Marie Orsini, duquesa de Bracciano y princesa de Nerola (una comuna de la provincia de Roma, Italia) introdujo la moda de perfumar sus guantes con esencia de la flor de la naranja amarga. Desde entonces el azahar fue conocido como neroli. La flor de azahar es la flor de la virginidad, como lo atestigua la tradición de Grasse, en Francia,  que consiste en ofrecer una guirnalda de flores de azahar a las parejas que se casan durante la floración, de abril a mayo (primavera en el hemisferio norte).

El nombre naranja es derivado del sánscrito nagaranga y del arábico naranj, siendo los árabes quienes la mencionan por primera vez en sus escritos. No se sabe a ciencia cierta como llegó esta especie a Europa desde el sureste asiático (India, Vietnam y sureste de China), su lugar de origen. La naranja persa, cultivada extensamente en el sur de Europa después de su introducción a Italia en el siglo XI, era amarga. La naranja dulce fue traída en el siglo XV de la India por comerciantes portugueses, rápidamente sustituyó a la amarga, y en la actualidad es la variedad más comúnmente cultivada. En provenzal antiguo se le llamaba naurange que luego derivó en inglés al orange. La naranja dulce crece con diferentes tamaños según las condiciones locales, comúnmente con diez gajos, o segmentos, dentro. La amarga lleva generalmente 11 gajos, de allí también el origen de su nombre en inglés, del tamil orangu que significa 6 y 5 = 11.

Marinos portugueses, españoles, árabes, y holandeses plantaron árboles de cítricos a lo largo de las rutas comerciales para prevenir el escorbuto. En su segundo viaje en 1493, Cristobal Colón llevó semillas de naranja, y limones a Haití y el Caribe. Fueron introducidos (junto con los limones) en Florida, USA, en 1513 por el explorador español Juan Ponce de León.

El azahar o aceite esencial de la naranja amarga también es conocido como “Aceite de Bigarade” en referencia al nombre que en Francia se le da a las naranjas de Sevilla o naranja amarga. Así se diferencia del aceite de naranja dulce conocido como Aceite de Portugal y comercializado de forma más económica y bajo el nombre de neroli petalae.

Cultivo
De la familia de las rutáceas, la naranja amarga es un árbol siempre verde y espinudo del género Citrus al cual también pertenece la naranja dulce (Citrus sinensis), la lima (Citrus acida) y el limón (Citrus limonum). Investigaciones genéticas recientes han demostrados que la mayoría de estos frutales son en realidad híbridos producidos a partir del pomelo (Citrus maxima), la mandarina (Citrus reticulata) y el cidro (Citrus medica), por lo cual la nomenclatura científica correcta es Citrus × sinensis

El antiguo nombre, sin indicación de híbrido, continúa usándose extensamente. Es un arbolito perenne, de copa grande, redonda o piramidal, con hojas ovales de entre 7 a 10 cm de margen entero y frecuentemente estipuladas y ramas en ocasiones con grandes espinas (más de 10 cm). Necesita mucho sol, tierra bien drenada y temperaturas medianamente templadas. Las heladas continuas mermarán la producción de frutos o producirán su pérdida. Soporta heladas de hasta 6 grados bajo cero. Sus flores blancas, denominadas azahares, nacen aisladas o en racimos y son sumamente fragantes. Su fruto es la naranja amarga.

Grandes plantaciones de bigarade se pueden ver en el sur de Francia, en Calabria y Sicilia. El centro de la producción de Neroli es el sur de Francia donde extensos cultivos de  la naranja amarga se destinan a este propósito. Las flores se forman a los tres años después del injerto y van aumentando en cantidad año a año hasta llegar a su máxima producción a los 20 años, produciendo alrededor de 25 a 30 kilos de flores. Cien árboles de naranja de 10 años de antigüedad ocuparán alrededor de media hectárea de terreno y producirán en un año aproximadamente 1 tonelada de flores de azahar. En un año de clima templado, el rendimiento de 100 kilos de flores de azahar será de 1,000 gramos de aceite esencial. En años de otoños cálidos el naranjo dará una floración en abril, la que durará hasta la primera helada.  Esta producción también sirve para destilar pero será de una calidad inferior a la de primavera.

Las flores o azahares son recogidas dos a tres veces a la semana al despuntar el día, generalmente a mano, a finales de octubre y principios de noviembre. El aceite es producido por destilación por agua ya que la fragilidad de las flores no permite una destilación al vapor. Este aceite es conocido como Azahar o Neroli y es la base principal del agua de colonia. Mayores concentraciones de aceite esencial se conseguirán a través de destilación con solventes en lugar de agua. El enfleurage o la maceración producirá un aceite esencial casi fiel al original de la flor fresca. En la destilación por agua habrá un rendimiento de 1000 gramos de aceite de 100 kilos de flores, en la destilación con solventes volátiles el rendimiento será de 600 gramos, a través del enfleurage se conseguirán solamente 100 gramos de aceite de 100 kilos de flores.

El naranjo solamente se poda para formarlo y es recomendable hacerlo inmediatamente después de la cosecha de frutos. Se deberá controlar con poda la formación de chupones. Es muy propenso a la conchuela y la fumagina. No tolera encharcamiento.

Constituyentes
La naranja amarga contiene altas concentraciones de vitamina C, aceites volátiles, tres glucósidos, hesperidina, isoesperidina y un principio amorfo amargo, ácido aurantiamárico, resinas.

El  azahar o neroli, aceite extraído de las flores de naranjo contiene Nerol, nerolidol, geraniol, jasmone, dipentene, terpineol, farnesol, indol, l-camphene, pinene, esteres acéticos.

Usos
(Flores, tallos, hojas, frutos)
El azahar, extraído de las flores del naranjo amargo,  tiene un aroma especiado, refrescante y muy distintivo con notas dulces y florales. Es uno de los aceites florales  más usados en perfumería y un elemento clásico en el diseño de fragancias.

Es antiespasmódico y estimulante. Se usa como aceite esencial en aromaterapia y masajes y es muy considerado por sus propiedades tranquilizantes del sistema nervioso. El azahar ha sido tradicionalmente usado para aliviar la tensión y la ansiedad así como también para mejorar la circulación y cicatrizar venas varicosas. Se usa también en el tratamiento de hemorroides. Es excelente en el tratamiento de pieles secas y sensibles y uno de los mejores aceites esenciales para cremas vaginales durante la menopausia. Tiene propiedades regenerativas de la piel y es un ingrediente importante para un baño de tina relajante y desintoxicante.

De la destilación de tallos y hojas del Citrus aurantium se extrae un aceite esencial conocido como petite-grain, algo parecido al azahar o neroli pero de inferior calidad, muy utilizado en perfumería comercial.

El fruto del naranjo amargo se usa muchísimo en confitería y es el ingrediente principal de la orange marmalade.

 

Marie Arana, copyright de Trilogía Herbarium, 1988.


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